Juan Carlos Méndez: “Trabajando sólo vas más rápido, pero en equipo llegas más lejos”

Juan Carlos Méndez

Juan Carlos Méndez, de 34 años, es economista —estudió en Australia y en Flacso Ecuador— y máster en Políticas Públicas en la universidad Johns Hopkins en Washington DC. Trabajó en el Plan Binacional de desarrollo Ecuador-Perú, Unicef, Secretaría Nacional de Planificación y Desarrollo (Senplades), Grupo Faro, Banco Internacional de Desarrollo (BID) y el Banco Mundial. Ahora sus intereses están enfocados en los ecosistemas de emprendimiento e innovación en Latinoamérica y el tema de innovación publica.

¿Cómo y cuándo comenzó tu carrera profesional?

Después de la Universidad y la maestría empecé a trabajar como pasante en el Plan Binacional en Ecuador. Llegué a Ecuador de Australia pensando que iba a conseguir trabajo fácil, con título internacional, llegaba con maestría afuera y la verdad es que no conseguía trabajo entonces tenía una idea general de que quería trabajar en desarrollo, que quería trabajar con proyectos, que quería trabajar en temas sociales. Entonces, por un contacto  llegué a esta oficina que se llama Plan Binacional de desarrollo Ecuador-Perú que es una agencia que hay en los dos países que se creó a partir de la firma de la paz entre los dos y su objetivo era hacer proyectos en la frontera sur del Ecuador y frontera norte del Perú. Llegué y les ofrecí ser pasante y entré.  Estuve ahí como dos a tres meses y se abrió uno de los proyectos que hacían con Unicef. Se abrió concurso para un consultor, apliqué, los del Plan me apoyaron y ahí comencé a trabajar en Unicef  por los siguientes cinco años.

¿En dónde trabajas ahora?

Ahora trabajo en el Banco Mundial en temas de educación. El Banco Mundial tiene una oficina que se llama Global Partnership for Education y ellos intentan que los 65 países más pobres o en más riesgo de todo el mundo alcancen las metas de Naciones Unidas al 2030 que son los objetivos de sustentabilidad de desarrollo. Esta oficina hasta ahorita nunca tuvo un marco de resultados, nunca tuvo un grupo de indicadores para medir qué tan bien estamos haciendo lo que estamos haciendo y a partir del año pasado se empezó a construir y yo llegué ahí para ayudar en la construcción de lo que se llama el marco de resultados. Acá en Washington en el BID y en el Banco Mundial mucha investigación en innovación pública, cómo lograr mejores resultados sin necesidad de aumentar costos, emprendedorismo, laboratorios de  innovación pública, mucha investigación sobre networks. A futuro estoy empezando a embarcarme en una investigación de como está el ecosistema de emprendimiento y tecnologías para innovación en Latinoamérica y el financiamiento de tecnologías que ayuden al sector agrícola.

¿Cuáles son tus áreas de investigación?

Han habido varias. Cuando estaba en Unicef investigábamos mucho sobre las políticas públicas sociales con un enfoque de género muy fuerte y con un enfoque intercultural fuerte porque los  sectores más pobres del Ecuador eran también los sectores donde había más prevalencia de los grupos étnicos. Ahí trabajamos en Pastaza, Morona Santiago y Zamora Chinchipe y en esa época había como nueve grupos étnicos diferentes en estas provincias entonces mucha de la investigación que nosotros hacíamos era cuáles eran las políticas publicas que había, como mejorar, qué información hay de salud, educación, género, registro civil en esas áreas y qué información faltaba levantar. Entonces hacíamos mucha investigación bajo el paraguas más general en políticas públicas pero en más especifico desde el diseño de las políticas, la ejecución y el financiamiento. Nos íbamos muy a lo local en Unicef porque los consultores vivían ahí durante 4, 5 a  7 años y algunos siguen viviendo ahí. Nuestra investigación era de muy buena calidad, me atrevo a decir, porque era muy centrada en el día a día de ellos. Nosotros íbamos donde los consultores que iban ahí y ellos nos decían esto es lo que sucede. Teníamos mucho contacto con lo local y dejábamos que ellos nos digan lo que estaba pasando y si ellos no nos aprobaban algo que estaba escrito, nosotros no lo poníamos. 

¿En qué investigación trabajaste en Grupo FARO?

Con un grupo de transparencia hicimos una investigación más cualitativa que de paso era muy divertida porque agarramos tres regiones, tres tipos de niveles de personas (gente muy educada, educada promedio y no educada) y fuimos a hacer talleres con la gente para medir el nivel de entendimiento sobre las industrias extractivas en el Ecuador. Entonces nosotros fuimos a analizar, a investigar cómo la gente entiende las cosas en diferentes regiones del Ecuador. Entonces tu ibas a la Amazonía donde todo el mundo vive del sector petrolero, la mayoría de la gente está al lado de una refinería o de una zona de extracción o una oficina con trabajo en empresas petroleras y cuando les preguntabas lo qué es un barril de petróleo ellos no sabían. Le preguntamos a un abogado petrolero cuánto es un barril de petróleo y no sabía. A todo esto cuando estaba en Grupo FARO en 2010, el 47% incluido asociados, del presupuesto general del estado venía de recursos extractivos pero inclusive los abogados petroleros no tenían idea de conceptos básicos de lo que era. Entonces no queríamos hacer una investigación técnica sino una investigación cualitativa de cómo la gente entiende las cosas. Lo que nosotros hacíamos era cómo la diferente cultura que hay en el Ecuador, cómo toda nuestra diversidad étnica y cultural entiende de formas diferentes. Entonces el objetivo era encontrar cómo podemos construir herramientas para presentar información tan aburrida y técnica como la petrolera y extractiva a gente común y corriente como yo para tomar mejores decisiones. Entonces cómo podemos hacer más ciudadana la información. Esta investigación duró un poco más de un año y sacamos herramientas y recomendaciones y fue lindo. Terminamos inclusive firmando un convenio con Repsol para que nos apoyen a transparentar la información.

¿Qué es lo que más te gusta de la investigación?

A mi me encanta cuando hay un equipo con varios talentos de distintos mundos en el que todo el mundo trae su super poder y lo pone sobre la mesa y se termina haciendo una investigación completa. Me gusta que haya cosas cualitativas, cuantitativas, nuevas metodologías, cosas técnicas, cosas más informales como ir a hablar con alguien y escuchar qué tiene que decir. Tal vez todas las investigaciones por el hecho de serlo ya cumplen un rol importantísimo pero cada vez me gustan las investigaciones que son multidisciplinarias y que están abiertas a meter de todo. Y cuando estás en la mitad de la investigación puedes decidir si tu investigación es deductiva o inductiva y si me preguntas cuál es mi preferida no tengo respuesta. Depende del tema. Algo que siempre tengo en mi cabeza como una recomendación es no cerrarte a que así va a ser tu investigación. Porque un día tienes una idea de algo y cuando comienzas a recabar cosas te cambia todo. Entonces no cerrarte y mantener mente abierta.

¿Qué beneficios encuentras entre trabajar en equipo o solo? 

Trabajando sólo vas más rápido, pero en equipo llegas más lejos.

¿Cuál es el mayor obstáculo que has encontrado al trabajar en equipo?

Cuando diferentes miembros del equipo tienen diferentes ideas de cómo llevar adelante la investigación. Diferir en la técnica, en la metodología, en conceptos. Recién hicimos una investigación del ecosistema de innovadores públicos en Latinoamérica y de arranque teníamos una diferencia conceptual de qué es un emprendedor público. Entonces en el equipo habíamos personas que teníamos diferencias conceptuales de lo que es el emprendedor público. Entonces terminamos apostando por algo inductivo pero los miembros del equipo no estábamos dispuestos a dejar nuestras preconcepciones previas porque como era inductiva los que tenían una preconcepción de izquierda se iban a la izquierda y los de derecha a la derecha. Entonces eso causa problemas, demoras. Eso es un riesgo siempre. Y un riesgo un poco más común pero también grave es cuando no tienes información entonces ahí te toca cambiar tu tema, tu hipótesis, todo. 

¿Qué opinas sobre la investigación en Latinoamérica?

Latinoamérica lamentablemente es una de las regiones que menos produce investigación. Sin necesidad de clasificar con investigación científica, académica, periodística, económica, institucional, técnica, en general la cultura de investigación en Latinoamérica es bien baja. No se le ha dado mucho énfasis al proceso investigativo no sé porqué. Si tendría que adivinar es porque hemos tenido tantos problemas de una índole social que hemos intentado resolver en las ultimas décadas que no nos hemos concentrado en algo más científico y académico. Pero sea lo que sea es bajo y hay que cambiar esto.

¿Cómo podríamos generar Más Conocimiento en Latinoamérica?

Hay cosas de corto plazo y de largo. Las de largo son mas sustanciales pero toman más tiempo y son más difíciles por ejemplo Francis Fukuyama, autor de The End of History, él decía que una de las limitantes más fuertes de Latinoamérica son las uniones nacionales de educadores porque no dejan que haya reformas educativas  y lamentablemente la educación ha sido históricamente de baja calidad. Y entonces reformas, que mejoren la calidad educativa son necesarias en Latinoamérica para tener cada vez más sistemas más orientados hacia la generación de investigación buena y de calidad. Recién estamos saliendo de la maldición de las típicas universidades boutique, de colegios malos, de profesores no calificados o certificados. A corto plazo también tiene que ver mucho con la transición que hay no solo en la academia sino en las instituciones públicas, privadas, ONGs, Think Tanks de abrirse, transparentarse de saber que actuar en equipo da mucho mejores resultados. Es una cosa de trabajar en equipo, hacer alianzas entre varias instituciones y personas. Una solución a corto plazo es que comencemos a ser más pragmáticos. Hay un buen libro de Javier Santiso que se llama Pragmatismo en Latinoamérica que habla justamente que hoy en día ya no importa si eres de izquierda o de derecha hay problemas, por lo que hay  que ser prácticos y resolverlos.

¿Recomendarías a otros investigadores a unirse a Más Conocimiento?

Claro. Cuando yo vi que estaban haciendo esto en Ecuador dije qué bien. Cuando estábamos en el BID y teníamos una lupa en toda la región y está en vanguardia estos temas de tecnología redes sociales y emprendimiento te das cuenta que puedes hacer maravillas. Y tienes que utilizar esto para involucrar sociedades. El ciudadano involucrado en estas plataformas mejora la calidad de todos los procesos de forma más rápida y transparente. Y todo esto es hacia una construcción de una plataforma más amplia y compleja de datos, información, gente que alimenta el proceso investigativo. Mañana teniendo este tipo de plataformas vas a tener más idea de lo que falta mejorar, trabajar y al mismo tiempo vas a tener más datos.

¿Qué recomendaciones darías para realizar una buena investigación?

Armar equipos lo más diversos posibles que alimenten tu investigación desde varios mundos. Tienes que tener desde un comunicador social hasta un economista ortodoxo, desde un antropólogo hasta un químico biólogo para hacer una investigación en salud. Porque ahora en día, en realidad, hacer una investigación por temas de salud, educación, agua ya no tiene sentido porque un niño que no tiene buena salud no se va a educar bien y un niño que no tenga buen agua va a estar desnutrido. Entonces mi primer consejo sería que creen equipos multidisciplinarios, amplios y que no se casen con una metodología especifica. No hay que tener a los expertos en un grupo de investigación porque nada esta dicho en la ciencia y mañana cualquiera nos puede desaprobar lo que estamos tratando de probar en nuestra investigación.

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"Este trabajo ha sido desarrollado con el apoyo de una subvención del International Development Research Centre, Ottawa, Canadá bajo la Iniciativa Think Tank.

This work was carried out with the aid of a grant from the International Development Research Centre, Ottawa, Canada under the Think Tank Initiative."

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